La Antártida

Tres generaciones en el hielo

Los equipos de onda corta de Rohde & Schwarz garantizan desde hace años la comunicación segura de las bases científicas italianas en la Antártida con sus centrales europeas.

Lejos de la civilización, solamente hay dos opciones para la comunicación de gran alcance: por satélite o por ondas cortas de radio. Los teléfonos de satélite modernos tienen aproximadamente el mismo tamaño que un teléfono móvil convencional. Estos son la única posibilidad para la operación móvil en áreas remotas.

No obstante, para la operación estacionaria en lugares provistos de suministro eléctrico existe una alternativa viable: la radiocomunicación por ondas cortas. Sus ventajas son, entre otras, la ausencia de tasas de conexión, la independencia de la infraestructura y disponibilidad ininterrumpida.

Indudablemente, en un entorno hostil y muy apartado de la civilización es recomendable como estrategia recurrir a ambas opciones para disponer de un recurso de reserva. Exactamente este es el método elegido para las dos bases antárticas que opera el gobierno italiano. Si hay satélites al alcance (caso que en las regiones polares no se da a todas las horas del día), se recurre a la opción satélite. En caso contrario, se dispone como reserva del radio de ondas cortas basado en la tecnología de Rohde & Schwarz.

Después de 30 años tan fiable como el primer día: el transceptor de 1 kW R&S®XK859C1 en la base científica Mario Zucchelli.
Después de 30 años tan fiable como el primer día: el transceptor de 1 kW R&S®XK859C1 en la base científica Mario Zucchelli.

La ENEA confía en el equipamiento profesional

En 1988, la agencia nacional italiana de nuevas tecnologías, energía y desarrollo sostenible (ENEA) equipó su base científica antártica Mario Zucchelli, situada en Terra Nova Bay (Mar de Ross), con sistemas de onda corta de Rohde & Schwarz. La agencia adquirió un transceptor de 1 kW R&S®XK859C1, un transceptor de 150 W R&S®XK852C1 y un receptor R&S®EK890; los equipos más avanzados disponibles en ese entonces.

En vista de los excelentes resultados, catorce años más tarde se decidió dotar también la base Concordia, operada conjuntamente con Francia, con equipos de onda corta de Rohde & Schwarz; en la base, al principio activa únicamente durante la temporada veraniega, se instaló un transceptor R&S®XK852C1 y un R&S®XK2100L (ambos de 150 W). A principios de 2019 el equipamiento se amplió con un transceptor de 1 kW de la familia M3SR®Series4100.

Los radios de onda corta de la gama M3SR®Series4100 se instalan también dentro de salas de radiocomunicaciones de embarcaciones o en bases costeras, donde cubren las comunicaciones de larga distancia entre embarcaciones y entre embarcaciones y la costa.
Los radios de onda corta de la gama M3SR®Series4100 se instalan también dentro de salas de radiocomunicaciones de embarcaciones o en bases costeras, donde cubren las comunicaciones de larga distancia entre embarcaciones y entre embarcaciones y la costa.

El radio de onda corta proporciona independencia

Durante este periodo se probaron también productos de radioaficionado, pero fallaron a causa de las condiciones climáticas locales, en las que reina una temperatura media de –54,5 °C. Por el contrario, los equipos de radio de Rohde & Schwarz, que han sido desarrollados para los ejércitos de tierra y la marina siguiendo estrictos estándares militares, son menos sensibles a las influencias del entorno.

A pesar de que el radio de onda corta inspira un cierto romanticismo, la tecnología adaptada a las necesidades actuales funciona en un plano totalmente diferente. Si antes se requería una amplia experiencia por parte del operador de radio, ya que el rendimiento de onda corta depende en gran medida de las condiciones atmosféricas, ahora un procesador de radio se encarga de coordinar todos los ajustes para garantizar de forma automática un enlace radioeléctrico óptimo.

Las formas de onda digitales para la transmisión de voz y datos también se pueden adaptar al medio. Únicamente la velocidad de transmisión está sujeta a límites físicos como consecuencia del reducido ancho de banda disponible. Con formas de onda avanzadas se puede alcanzar una velocidad de cerca de 20 kbit/s. La onda corta es el único medio que se puede utilizar para establecer conexiones punto a punto de alcance global sin necesidad de repetidores.

La base científica franco-italiana Concordia está atendida por personal durante todo el año desde 2005.
La base científica franco-italiana Concordia está atendida por personal durante todo el año desde 2005.

Pronóstico fiable del clima: más urgente que nunca

La base científica Concordia está ubicada en la meseta antártica a 3233 m sobre el nivel del mar, en una localización denominada domo Concordia (domo C). La base está gestionada conjuntamente por los programas de investigación polar de Francia e Italia. Junto con la base rusa de Vostok y la base estadounidense Amundsen-Scott Polo Sur, es la tercera base científica antártica que opera permanentemente.

En los años 90, el Proyecto europeo para la perforación del hielo en la Antártida (EPICA) eligió el domo C como parte de sus actividades para localizar el hielo más antiguo de la tierra. El objetivo consistía en reconstruir la historia del clima en la tierra y mejorar las previsiones de la futura evolución climática.

Una perforación de muestra tomada a 2775 m de profundidad (proyecto EPICA).
Una perforación de muestra tomada a 2775 m de profundidad (proyecto EPICA).

En busca del hielo más antiguo

En las perforaciones realizadas entre 1996 y finales de 2004 se alcanzó una profundidad de 3270 m, llegando a pocos metros de distancia del lecho rocoso. La muestra de hielo más antigua obtenida data de hace 800 000 años.

Partiendo de los análisis del archivo geológico, sin embargo, sabemos que antes de la transición al denominado pleistoceno medio (es decir, inmediatamente antes en la escala temporal geológica), se alternaban eras frías (glaciales) y más cálidas (interglaciales) cada 40 000 años. Más adelante, el periodo de alternancia aumentó a unos 100 000 años.

El motivo de este cambio es desconocido, y es por tanto una de las cuestiones que ocupa actualmente a los científicos de la base Concordia, entre los que también se encuentran representantes del Instituto Alfred Wegener de Investigación Polar y Marina de Bremerhaven. Las muestras de roca no ofrecen indicio alguno, puesto que no contienen gases residuales. Por lo tanto, es necesario penetrar aún con mayor profundidad en el hielo en términos cronológicos.

Vehículos de tránsito surcando su ruta desde la base Concordia a la localización de perforación Little Dome C. BAS, Robert Mulvaney.
Vehículos de tránsito surcando su ruta desde la base Concordia a la localización de perforación Little Dome C. BAS, Robert Mulvaney.

Localización del área de búsqueda

La localización de puntos adecuados para llevar a cabo las perforaciones fue el hito preliminar para facilitar la posterior misión de EPICA «Beyond EPICA – Oldest Ice (BE-OI)». Ahora, los científicos confían en encontrar lo que buscan. A solo unos 40 km de la base se ha identificado un área de un diámetro de 3 km. La perforación no se iniciará hasta el 2021 y estará limitada en un principio a una profundidad de 100 m con el fin de poner a prueba la tecnología utilizada.

No obstante, el objetivo es lograr hasta 2024/2025 una perforación completa de la capa de hielo en el punto de perforación, que tiene una profundidad de 2750 m. A ello le seguirá el proceso de evaluación, que durará un año más. Además de los científicos europeos con su proyecto BE-OI en las inmediaciones del domo C, otros equipos están trabajando para rebasar la marca del millón de años, entre ellos también los japoneses en el domo Fuji y los chinos en el domo A. Para fomentar una competencia amistosa en esta carrera se formó la asociación International Partnerships in Ice Core Sciences (IPICS).

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